【3551人才】楚天都市报美国版:周平:海归教授“下海”研发人工肝
2014-12-16 9:21:56
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      12月9日上午,在武汉华中科技大学同济医院里,周平和学生们完成了第10例猪急性肝功能衰竭模型建立。
  4个多小时后,走出手术室脱下手术服,周平告诉记者,“按照现在的进度,预计月底可完成该模型建立。”这意味着,通过生物人工肝系统,为肝功能衰竭的患者提供有效治疗方式的步伐,又往前迈进一步。
  正是要将生物人工肝专利转化为实际治疗产品的决心,让这位大家眼中的高校教授、访问学者、著名医生,在一年里,转身增加了一个“创业者”的角色。


  放下手术刀到美国深造

  源于母亲的一场重病,周平从小立志从医。

  1982年,他成为了中国恢复高考后第一批医学学士,然后又完成了硕士和博士的研究工作。毕业后,他成了同济医科大学附属同济医院的一名外科大夫,主要从事器官移植工作。
  工作多年后,他发现,在国内治疗肝功能衰竭非常困难,“不仅是可供移植的器官不够,移植手术也不够成熟”。
  1996年,周平萌生了出国学习的念头。这时,他已经在同济待了14年,享受着副教授的待遇。
  “我不想成为庸医。”周平说,靠着一股要学习的劲儿,他以访问学者的身份前往美国芝加哥大学进修。
  出国的第一年格外难熬。家人不在身边,也不能进手术室,周平把更多的精力投入到科研中。
  这一埋头研究就是十年,期间,他顺利获得了诸多学术成就:发表包括Nature、Medicine等医学领域顶级杂志在内的SCI论文50余篇;获得3次国际学术奖; 拥有国家发明专利11项,国际发明专利2项。
  在美国参与研究的多个项目中,美国生命治疗公司(VTI)耗资近亿美元的ELAD生物人工肝最令周平痴迷。这是一个尝试以肝癌细胞作为肝细胞替代品的生物人工肝项目,为重症肝功能衰竭病人提供人工肝系统,以求延长他们的生命并协助治疗肝功能衰竭相关病症。
  生物人工肝是近十年来国际肝病研发领域的热点课题,却因难觅合适的细胞源,迟迟无法临床应用。因此,美国生命治疗公司的这个项目成为产品尚遥遥无期,这种情况下,该公司于4月17日在纳斯达克上市,市场估值15亿人民币。
  但在周平看来,“致癌性和肝功能差是绕不过去的难题,在技术上是条死路”。
  回国寻到最佳细胞源
  在美国的十年,周平一直受签证上“不能从医”几个字的限制。
  美国对来自国外的医学研究人员和执业医生的区分极为苛刻,整整十年,他都只能站在临床治疗的门外,哪怕他的一些研究成果在门内被他的同事所应用。
  2006年,周平在同济医院的领导到美国出差,邀请他回国发展。“身在国外,都有想要回国报效祖国的情怀。”周平最终决定回到武汉,将自己的研究领域转到应用方面,“做医生,去解决病人的实际问题”。
  中国是世界最大的肝病国,每年有100余万新生肝功能衰竭患者,对人工肝细胞源的寻找显得更为急切。回到临床一线,让周平倍感责任和紧迫感。
  周平先是与日本岗山大学合作,尝试将人的肝细胞植入永生化基因,使肝细胞具备永生化繁殖的能力,这个项目拿到当年湖北省唯一的一个重点项目基金资助。虽然成功开发出永生化肝细胞系,但遗憾的是,繁殖速度慢,无法达到大规模工业化培养的目的。
  面对一次次失败,周平却不言弃,转而开始寻找新的细胞源。2009年,他在众多细胞系中,终于找到一株名为HL2的细胞,为中国独有,但从来没人去研究它有没有肝功能。
  经过详细系统的研究后,周平惊讶地发现,该细胞不仅有良好的肝功能,增殖能力很强,且经过反复试验排除了致瘤性。周平将研究成果论文发表在国外杂志,并申请发明专利。
  然而,像大多数科技成果一样,技术变成了文字后,却很难转变为实际应用。这让周平很焦虑。
  把技术成果搬向市场
  周平向行业内放出风声:需要把这项技术变成一种实际产品。
  2013年10月的一天,天使投资人刘路敲开了周平的办公室。两个小时后,周平与刘路一起埋下了武汉仝干生物科技公司的种子。
  “一方面有巨大的市场需求,一方面有过硬的技术支持,我和周教授一拍即合。”刘路说,看中项目,看中人,这也让他的投资生涯发生转变,成为拿自己的钱来投资的天使投资人。
  当年年底,两人组建团队成立公司,“仝干”就是人工肝的缩写,寓意公司专职开发生物人工肝。周平正式“下海”创业,任公司董事长负责技术,刘路任总经理负责市场。
  周平没有想到的是,技术上的优势和应用方面的巨大前景,让仝干生物成了香饽饽。周平入选光谷的3551人才计划,解决了公司成立早期的费用问题后,又得到了园区给予的厂房、办公费用减免。
  如今,公司在光谷生物城已拥有300余平方米万级洁净车间和200平方米的办公场地,用于生产 HepAssis2R 生物人工肝系统。同时,已开展大动物实验,正在建立猪急性肝功能衰竭模型,预计在十二月底可完成猪急性肝功能衰竭模型的建立。随后,将可进行大动物临床试验。
  周平介绍,这个项目首先是一种能有效救治肝功能衰竭患者生命的疗法,其次治疗费用会大大降低。以急性肝功能衰竭为例,根治的办法虽有肝移植,但费用是40万至50万元之间,而且只有1/300的幸运儿能等到肝源,99%的人无缘享受到肝移植。采用生物人工肝介入治疗的话,预估总体治疗费用在10万元左右,能脱离生命危险,为自体肝恢复赢得时间。
  医生、教授、创业者,周平将海绵里的时间挤出来,扮演好每个角色。